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Ordine: Rodentia

 

Descrizione

I roditori (Rodentia Bowdich, 1821) sono l'ordine di mammiferi più numeroso in termini di numero di specie ascritte (probabilmente non in termini di biomassa), comprendente circa il 43% delle specie totali attualmente esistenti, più altrettanti taxa estinti. Il loro successo è probabilmente dovuto alla loro piccola taglia, al breve ciclo riproduttivo e all'abilità di rosicchiare e mangiare un'ampia varietà di cibo.

Di questo ordine fanno parte specie assai conosciute e dall'areale molto esteso, come ratti, topi e scoiattoli, così come specie rare e dall'areale assai circoscritto.

Il nome "roditore" deriva dal verbo latino rodere ("rosicchiare"), in riferimento all'abitudine di rosicchiare che accomuna tutti gli appartenenti all'ordine.

 

Distribuzione

I roditori hanno distribuzione cosmopolita, in quanto se ne trovano popolazioni stabili ed autoctone in ogni angolo della Terra, ad eccezione dell'Antartide (dove tuttavia possono essere stagionalmente presenti ratti o topi al seguito delle spedizioni scientifiche). I roditori, assieme a pinnipedi e chirotteri, sono gli unici mammiferi placentati presenti in Oceania senza essere stato introdotti dall'uomo.

Nell'ambito del proprio areale, le varie specie di roditore colonizzano gli habitat più disparati, dal deserto alle aree paludose e acquitrinose: pur non esistendo roditori marini, esiste invece un buon numero di specie strettamente acquatiche ed in generale tutti i roditori sono buoni nuotatori. Alcune specie generaliste, come topi e ratti, hanno ampliato in maniera esponenziale il proprio areale vivendo a stretto contatto con l'uomo, al punto di risultare dannose per il loro numero eccessivo.

 

Descrizione

Considerando il numero considerevole di specie e e le nicchie diversissime che esse colonizzano, non c'è da stupirsi se fra i roditori sussistono differenze anche enormi di taglia ed aspetto.

Le dimensioni dei roditori spaziano fra i 6 cm scarsi per 7 g di peso del topo nano africano agli 80 kg del capibara, il più grande roditore vivente, il quale tuttavia risulta minuscolo se comparato alle due tonnellate e mezzo stimate come peso vivo della Josephoartigasia monesi: generalmente, tuttavia, si tratta di animali di dimensioni medio-piccole, con un range di dimensioni compreso nella massima parte delle specie fra i 15 e i 40 cm.

Tutti i roditori, ad eccezione dell'eterocefalo glabro, sono ricoperti da una folta peluria dai colori poco appariscenti, dalla funzione mimetica (ad esempio bruno-grigiastro, oppure giallognolo nelle specie deserticole): alcune specie tropicali di scoiattolo presentano invece livree appariscenti del pelo e anche della pelle. In alcune specie (come istrici, ursoni e topi spinosi del genere Acomys), porzioni più o meno ampie del pelo sono modificate a formare aculei che difendono l'animale dai predatori.

Le orbite oculari, poste in posizione centrale o posteriore sul cranio, non sono mai circondate da osso, così che la cavità oculare passa più o meno completamente nella fossa temporale: lo zigomo è appena accennato, oppure manca del tutto, mentre il forame infraorbitale è ben sviluppato (in alcune specie quanto l'intera cavità oculare). L'osso nasale, del tutto separato dalla mascella, è piuttosto grande e proiettato in avanti. Le forme dello zigomo e della mandibola sono gli elementi in base ai quali gli studiosi effettuano la classificazione dei roditori. Il cervello è piuttosto piccolo e ben racchiuso nella cavità encefalica, pertanto esso non sporge sul cervelletto.

Il muso è piuttosto arrotondato, con rinario (o tartufo) ridotto od assente: il labbro superiore è sovente spaccato, sicché i lunghi canini sono visibili anche a bocca chiusa. La lingua è corta e tozza, dalla punta arrotondata, e non va quasi mai oltre il margine dei premolari: su di essa sono presenti papille di piccole dimensioni, che si ingrandiscono man mano che si prosegue verso la radice.
La muscolatura masticatoria è particolarmente sviluppata: nella masticazione, il principale muscolo coinvolto è il massetere, che nei roditori è tripartito e si estende dallo zigomo (quando presente) al lato esterno della mandibola. In tal modo, la mandibola non viene solo tirata verso l'alto, ma anche spinta in avanti. Il muscolo temporale, seppur ben sviluppato, è di dimensioni trascurabili rispetto al massetere.

La colonna vertebrale si compone generalmente di:

7 vertebre cervicali;

- 13 vertebre toraciche;

- 6 vertebre lombari;

- vertebre caudali in numero variabile a seconda del genere preso in considerazione.

Gli arti hanno lunghezza simile, anche se quelli posteriori sono sempre più lunghi di quelli anteriori: quasi tutti i roditori presentano andatura quadrupede e plantigrada, ad eccezione delle specie saltatrici (come gerbilli e gerboa), che presentano zampe posteriori molto più lunghe rispetto a quelle anteriori ed atte al salto: in generale, comunque, tutti i roditori sono in grado di sedere sulle zampe posteriori (più lunghe di quelle posteriori e dotato di tarso allungato), in modo tale da tenere le zampe anteriori libere, ad esempio per trattenere il cibo e portarlo alla bocca.

La scapola ha forma stretta ed allungata, con clavicola presente nella maggior parte delle specie, ma che in alcuni generi si sviluppa in maniera incompleta od è del tutto assente. L'ulna ed il radio sono nettamente separati: le zampe anteriori presentano cinque dita con ossicini ben sviluppati.

Il bacino è piuttosto grande e presenta sinfisi pubica ossificata: le zampe posteriori presentano perone che non prende contatto col tallone. In molte specie saltatrici il metatarso è assai allungato.

L'alluce delle zampe posteriori è presente in forma regredita oppure del tutto assente, pertanto la zampa posteriore può presentare fra le tre e le cinque dita. In alcune specie (come gli scoiattoli volanti africani) fra le zampe anteriori e quelle posteriori, all'altezza del polso, si estende un patagio, che consente loro bravi planate di albero in albero.

Ciascun dito presenta un'unghia ben sviluppata: le specie scavatrici hanno unghie larghe e tozze per meglio muoversi nell'ambiente ipogeo, mentre le specie arboricole hanno unghiette forti e leggermente incurvate per una maggiore presa sui rami. Molte specie di caviomorfi centro e sudamericani (quali gli aguti, il capibara ed i marà) hanno unghie sviluppate a formare strutture simili a zoccoli.

La coda, a seconda della specie, può essere del tutto assente esteriormente (ma presente in forma vestigiale), ridotta ad un misero moncherino o lunga come e più del corpo: in molti roditori essa è ricoperta di pelo, mentre in altri (come i topi) essa è praticamente glabra e ricoperta da pelle scagliosa. Generalmente, la lunghezza della coda coincide con le abitudini dell'animale, in quanto le specie arboricole e saltatrici, per meglio equilibrarsi, presentano coda ben sviluppata ed in alcuni casi prensile: al contrario nelle specie terragnole ed ipogee, dove questo adattamento risulta superfluo, la coda si riduce in dimensioni sin quasi a scomparire in alcune specie. Nei roditori dalle abitudini più o meno acquatiche, la coda tende ad appiattirsi in senso assiale (come nelle varie specie di ratti acquaioli e nella nutria) o longitudinale (come nei castori), per facilitare il nuoto.

La caratteristica più importante dei roditori, quella che dà il nome all'ordine, sono i caratteristici denti: essi sono quattro incisivi, due siti sulla mascella e due sulla mandibola, sprovvisti di radice o dotati di radici poco profonde ed aperte. Gli incisivi dei roditori sono ricoperti di smalto solo sulla facciata rivolta verso l'esterno, mentre nella loro parte interna la dentina è direttamente esposta: pertanto, la consunzione del dente è differente sui due lati, il che provoca il suo affilamento con l'usura. L'animale si serve di questi denti per rosicchiare il cibo, ma alla bisogna essi possono essere utilizzati anche per difendersi mordendo gli aggressori o per scavare. La crescita degli incisivi è continua e misurabile in 2–3 mm alla settimana nella maggior parte delle specie, mentre nei roditori scavatori ed ipogei essa è maggiore e raggiunge i 5–6 mm alla settimana. Durante il letargo, per evitare una crescita eccessiva del dente che non viene usurato, la crescita viene rallentata. Gli incisivi dei roditori crescono secondo una caratteristica curvatura verso l'interno, che è maggiore negli incisivi superiori rispetto a quelli inferiori: se lasciati crescere indiscriminatamente, i denti superiori hanno andamento spiralato all'interno della cavità orale oppure al di fuori di essa (arrotolandosi attorno alla bocca e di fatto bloccandola), mentre i denti inferiori si proiettano verso l'alto all'esterno della bocca.

Originariamente i roditori possedevano in totale 22 denti: quattro incisivi, sei premolari (quattro nella mascella e due nella mandibola) e dodici molari. Mentre il numero di canini è rimasto immutato, col tempo in molti gruppi il numero di molari e premolari si è ridotto: la maggior parte dei roditori ha un solo premolare (ad eccezione di alcuni scoiattoli e batiergidi che ne possiedono due) e tre molari (ad eccezione dei muridi, che ne hanno due, e di Mayermys germani, che ne ha uno). Pertanto, nei roditori il numero di denti è 22, ad eccezione del sopraccitato Meyermys germani (in cui i denti sono 8) e del ratto talpa Heliophobius argenteocinereus, in cui si ha un aumento del numero di denti fino a 28 dopo la caduta dei denti da latte, che peraltro avviene solo in alcuni caviomorfi. Premolari e molari solitamente hanno crescita limitata, ma nei caviomorfi ciò non avviene e di fatto anch'essi, analogamente agli incisivi, presentano crescita continua. I canini sono invece sempre stati assenti: lo spazio vuoto fra gli incisivi e premolari (diastema) viene utilizzato dall'animale per accumulare cibo o materiale per foderare la tana nelle tasche guanciali, che sono solitamente assai capienti, in modo tale da poterne comodamente trasportare grandi quantità senza dover ripetere varie volte lo stesso tragitto, esponendosi inutilmente ad eventuali predatori. In alcune specie fossorie, come i ratti talpa, le tasche guanciali si chiudono dietro gli incisivi a mo' di sfintere, per evitare che la terra entri nella bocca dell'animale durante le sue azioni di scavo: questa azione è possibile, seppure in forma meno estrema, in tutti i roditori, grazie alla presenza di un lembo di pelle detto inflexum pellitum.

 

Biologia

La maggior parte dei roditori, in special modo quelli di piccole dimensioni, ha abitudini crepuscolari e notturne: quelli diffusi in aree temperate e fredde, durante l'inverno, vanno incontro ad un periodo di letargo, anche se ciò non è vero in assoluto in quanto alcune specie (come i lemming) sono attive anche durante l'inverno. Le specie delle aree tropicali e desertiche, durante i mesi particolarmente caldi o siccitosi, possono andare incontro ad un processo simile, detto estivazione.

Per quanto riguarda le abitudini sociali, molti roditori hanno abitudini solitarie al di fuori del periodo degli amori, ma vi sono anche animali che vivono in coppie, in piccoli gruppi familiari, in grossi gruppi, come le viscacce o i cani della prateria, fino ad arrivare all'estremo rappresentato dall'eterocefalo glabro, che presenta stile di vita eusociale analogo a quello di alcuni insetti coloniali.

 

Alimentazione

La maggior parte dei roditori ha regime alimentare esclusivamente erbivoro, consumando foglie, erbe, frutta, cortecce, radici e semi: molte specie, fra cui molti scoiattoli e batiergidi, sono più flessibili in termini di alimentazione, consumando anche insetti, vermi, uova e piccoli vertebrati. Alcune specie del Nuovo Mondo, come i topi cavalletta, Deomyinae si nutrono essenzialmente di insetti, mentre le specie acquatiche, come i ratti acquaioli e i ratti d'acqua australiani, si nutrono perlopiù di pesci, molluschi ed altri animali acquatici. Le specie prettamente erbivore sono solite praticare la coprofagia al fine di ridigerire il proprio contenuto gastrico e pertanto estrarre la maggiore quantità possibile di nutrimento dal cibo, analogamente a quanto avviene nei Lagomorfi.

L'apparato digerente dei roditori mostra a prescindere dalla dieta caratteri tipici delle specie erbivore: il cieco è di grosse dimensioni, mentre il colon è ricco di pieghe atte ad aumentarne la superficie interna e ad ospitare batteri simbionti che scindono la cellulosa in zuccheri assimilabili. Lo stomaco è generalmente singolo, ma alcuni roditori (come i lemming) presentano un abbozzo di seconda camera: lungo l'esofago sono presenti delle ghiandole con funzione di operare una prima digestione del cibo prima della sua entrata nello stomaco.

 

Riproduzione

L'apparato urogenitale è grossomodo analogo a quello degli altri mammiferi: i genitali sono però strutturati in maniera diversa per far fronte all'alto tasso riproduttivo di questi animali. Il pene, infatti, spesso presenta un osso (baculum), mentre i testicoli raramente sono esterni: solitamente a riposo essi rimangono interni al corpo, in apposite tasche, per poi discendere durante il periodo riproduttivo. Tale discesa però avviene solo in alcune specie, mentre molti roditori presentano testicoli permanentemente interni.

Le femmine possiedono utero bipartito, similmente a quanto avviene nei Lagomorfi, nei quali tuttavia il baculum è assente.

Per far fronte all'elevato tasso di mortalità, molti roditori (specialmente quelli di piccole dimensioni, soggetti ad una pressione venatoria altissima) sono r-strateghi, il che vuol dire che la femmina può portare a termine numerose gravidanze all'anno, ciascuna delle quali, assai breve (nel criceto dorato sole due settimane, la più breve fra i placentati) conta numerosi piccoli che si sviluppano precocemente e nel giro di alcune settimane sono in grado di riprodursi a loro volta.

Alcuni roditori come i caviomorfi, tuttavia, hanno adottato la strategia K, ossia hanno gestazioni più lunghe (fino a 280 giorni nel pacarana), parti singoli o gemellari con piccoli che nascono già ben sviluppati.

L'aspettativa di vita nei roditori è molto variabile: alcune specie r-strateghe, tenute in buone condizioni e senza pressione venatoria, vivono al massimo due anni (è il caso del topo), mentre i grossi roditori non di rado raggiungono i 30 anni d'età. Un caso a parte è rappresentato dall'eterocefalo glabro, che pur adattando una sorta di strategia r (femmine precoci, parti di 27 piccoli, anche se a riprodursi è solo la femmina dominante) si pensa possa vivere fino a 28 anni.

 

Sistematica e filogenesi

I roditori sono strettamente imparentati coi lagomorfi, tuttavia fra i due gruppi sussistono differenze tali da ritenerne corretta la distinzione in due ordini distinti (avvenuta peraltro sono nel 1912, anno prima del quale i roditori venivano definiti Simplicidentata ed i lagomorfi Duplicidentata), anche se è comune pensare che essi appartengano tutti a uno stesso ordine. In realtà roditori e lagomorfi sono sì raggruppati, ma nella clade dei Glires, istituita da Linneo con rango di ordine, ma attualmente considerata un taxon di rango intermedio fra ordine (Rodentia) e superordine (Euarchontoglires, a sua formato dall'unione dei Glires e degli Euarchonta, comprendenti questi ultimi Scandentia (tupaie), Dermoptera (lemuri volanti) e primati.

Si tratta di un gruppo piuttosto omogeneo a livello morfologico e genetico, il che ne rende la classificazione filogenetica piuttosto ardua. Esami svolti nel 2006 hanno portato a una seguente definizione cladistica:

 --+ Rodentia
+--- Sciuromorpha
¦
+------ Castorimorpha
¦ +--- Anomaluromorpha
¦ +--- Myomorpha
¦
+--+ Hystricomorpha
+--- Ctenodactylomorphi
¦
+--+ Hystricognathi
+--- Hystricidae
¦
+------ Phiomorpha
+--- Caviomorpha

 

Nell'ambito dell'ordine, sono attualmente riconosciute un totale di 2277 specie suddivise in 481 generi e 34 famiglie, vale a dire circa 500 specie in più rispetto a 15 anni fa, ed è altrettanto probabile che ve ne siano ancora altre da scoprire. Un tale numero di specie costituisce il 42% circa del totale di specie di mammiferi esistenti.

Le classificazioni tradizionali dei roditori utilizzano solitamente l'analisi della mandibola o del complesso zigomo-massetere per l'analisi tassonomica: nel primo caso si ha la divisione dei roditori in due sottordini:

Hystricognatha (dove la mandibola forma un angolo dal mento verso l'attaccatura al cranio);

- Sciurognatha (dove la mandibola prosegue in linea retta dal mento verso l'attaccatura).

Nel secondo caso si distinguono invece quattro sottordini:

Protrogomorpha: massetere piccolo e attaccato alla parte inferiore dello zigomo, comprendente alcune famiglie estinte del Paleocene ed il castoro di montagna.

- Sciuromorpha: lo zigomo degrada inferiormente verso una superficie laterale, con il massetere che si tripartisce in laterale (fra occhio e muso), superficiale (lungo lo zigomo) e mediano (latero-inferiormente allo zigomo). Caratteristica dei roditori estinti Eomyidae, oltre che di castori, molti scoiattoli ed i geomidi.

- Hystricomorpha: il massetere mediano è ingrandito e insiste sulla parte anteriore dello zigomo, mentre il massetere laterale è attaccato lungo di esso. La loro unica funzione è quella di masticare piuttosto che di rosicchiare: questa configurazione è tipica di istrici, anomaluridi, pedetidi e dipodidi, più alcuni topi e gliridi africani.

- Myomorpha: configurazione simile agli sciuromorfi, tuttavia il forame infraorbitale risulta ingrandito come negli istricomorfi. Il tutto dà una maggiore efficacia nell'attività di rosicchiamento. Tale configurazione si trova nella maggior parte dei Muroidea e nella famiglia estinta dei Cedromurinae, così come in alcuni gliridi, dove si pensa che sia più che altro frutto di una convergenza evolutiva: pertanto i gliridi con tale configurazione vengono a volte definiti Pseudomyomorpha.

Ambedue le precedenti classificazioni vengono tuttavia attualmente considerate obsolete dalla maggior parte degli studiosi, anche e soprattutto perché gli adattamenti del cranio e della muscolatura masticatoria, piuttosto che da effettivi legami di parentela, possono venire evoluti come parallelismo evolutivo in base alla dieta dell'animale, soprattutto in animali ad elevata radiazione come i roditori. La classificazione attualmente più accreditata fra gli studiosi è la seguente:

 

Ordine Rodentia

Sottordine Anomaluromorpha (Anomaluromorfi):

-------- Famiglia Anomaluridae (3 generi, 7 specie);

-------- Famiglia Pedetidae (1 genere, 1 specie);

- Sottordine Castorimorpha (Castorimorfi):

---- Superfamiglia Castoroidea:

-------- Famiglia Castoridae (1 genere, 2 specie);

---- Superfamiglia Geomyoidea:

-------- Famiglia Geomyidae (6 generi, 40 specie);

-------- Famiglia Heteromyidae (6 generi, 60 specie);

- Sottordine Hystricomorpha (Istricomorfi):

-- Infraordine Ctenodactylomorphi:

---- Superfamiglia Ctenodactyloidea:

-------- Famiglia Ctenodactylidae (4 generi, 5 specie);

-- Infraordine Hystricognathi:

-------- Famiglia Hystricidae (3 generi, 11 specie);

--- Parvordine Phiomorpha:

-------- Famiglia Bathyergidae (5 generi, 16 specie);

-------- Famiglia Petromuridae (1 genere, 1 specie);

-------- Famiglia Thryonomyidae (1 genere, 2 specie);

--- Parvordine Caviomorpha:

---- Superfamiglia Cavioidea:

-------- Famiglia Caviidae (6 generi, 18 specie);

-------- Famiglia Cuniculidae (1 genere, 2 specie);

-------- Famiglia Dasyproctidae (2 generi, 13 specie);

-------- Famiglia Dinomyidae (1 genere, 1 specie);

---- Superfamiglia Chinchilloidea:

-------- Famiglia Abrocomidae (2 generi, 9 specie);

-------- Famiglia Chinchillidae (3 generi, 6 specie);

---- Superfamiglia Erethizontoidea:

-------- Famiglia Erethizontidae (5 generi, 16 specie);

---- Superfamiglia Octodontoidea:

-------- Famiglia Capromyidae (7 generi, 19 specie);

-------- Famiglia Ctenomyidae (1 genere, 60 specie);

-------- Famiglia Echimyidae (21 generi, 93 specie);

-------- Famiglia Myocastoridae (1 genere, 1 specie);

-------- Famiglia Octodontidae (8 generi, 13 specie);

- Incertae sedis:

-------- Famiglia Diatomyidae (1 genere, 1 specie);

- Sottordine Myomorpha (Miomorfi):

---- Superfamiglia Dipodoidea:

-------- Famiglia Dipodidae (16 generi, 51 specie);

---- Superfamiglia Muroidea:

-------- Famiglia Calomyscidae (1 genere, 8 specie);

-------- Famiglia Cricetidae (112 generi, 580 specie);

-------- Famiglia Muridae (140 generi, 650 specie);

-------- Famiglia Nesomyidae (21 generi, 61 specie);

-------- Famiglia Platacanthomyidae (2 generi, 2 specie);

-------- Famiglia Spalacidae (6 generi, 35 specie);

- Sottordine Sciuromorpha (Sciuromorfi):

-------- Famiglia Aplodontiidae (1 genere, 1 specie);

-------- Famiglia Gliridae (9 generi, 28 specie);

-------- Famiglia Sciuridae (51 generi, 278 specie).

Negli anni passati ha preso inoltre piede fra alcuni studiosi l'idea che i caviomorfi dovrebbero essere riclassificati come un ordine a sé stante, intermedio fra i roditori ed i lagomorfi: tale ipotesi, basata sulle analisi degli amminoacidi di porcellino d'India, è stata poi supportata da altri studiosi che sostenevano la diversificazione in tempi remoti dei caviomorfi dai miomorfi ancestrali, sicché non sarebbe errato (a loro parere) classificare i caviomorfi (o addirittura gli istricomorfi) in un ordine a sé stante. Le analisi genetiche e citologiche compiute coi nuovi mezzi a disposizione, tuttavia, hanno confermato la monofilia dell'ordine, sebbene restino ancora da approfondire gli esatti rapporti fra le varie famiglie degli istricomorfi.

 

Evoluzione

I primi resti fossili ascrivibili a roditori risalgono al Paleocene (famiglie Ischyromyidae e Paramyidae), anche se si ritiene che il gruppo si sia sviluppato già durante il Cretaceo, quando potrebbe essere avvenuta anche la radiazione dei lagomorfi. Si ignora tuttavia da quale gruppo i roditori sarebbero potuti discendere, anche se l'antenato più accreditato sarebbe qualche specie della famiglia estinta degli Zalambdalestidae: gli Eurymylidae, mammiferi con incisivi ingranditi a lungo considerati gli avi dei roditori, oggi sono ritenuti perlopiù un gruppo gemello di questi ultimi. Un discorso simile vale per gli Alagomyidae.

Dalla Laurasia, dove sembrerebbero aver avuto origine, i roditori si diffusero poi duerante l'Eocene anche in Africa, dove subirono una radiazione adattativa notevolissima che porto alla nascita della maggior parte dei gruppi attualmente viventi.

Da qui, gli antenati degli attuali caviomorfi (ossia gli istricognati) raggiunsero invece il Sud America durante l'inizio dell'Oligocene, in un periodo stimato a 31 milioni di anni fa, provenendo probabilmente dall'Africa, allora separata dal continente sudamericano (che ai tempi era una gigantesca isola) da un braccio di mare non eccessivamente ampio: giunti in Sud America, i roditori trovarono come competitori un esiguo numero di ungulati e marsupiali, e poterono pertanto evolversi andando a occupare nicchie ecologiche inusuali, equivalenti a quelle occupate dagli Artiodattili negli altri continenti. Quando poi Nord e Sud America si unirono, i roditori dei due continenti parteciparono al Grande Scambio Americano, con i miomorfi che migrarono verso sud ed i caviomorfi che colonizzarono il nord.

La colonizzazione dell'Australia, invece, è stata attuata a più riprese in un periodo che va fra i 10 ed i 5 milioni di anni fa, dando a questi animali il tempo di evolversi in forme endemiche nonostante la competizione coi marsupiali autoctoni prima dell'arrivo dell'uomo e di altri roditori introdotti al suo seguito.

 

I roditori e l'uomo

Da sempre l'uomo ha a che fare coi roditori, con rapporti spesso ambigui: essi di volta in volta possono rappresentare una fonte di cibo od una minaccia per la salute, o ancora un pericolo per le riserve di cibo. In ogni caso, l'uomo ha sempre guardato con sospetto a questi animali, in quanto del tutto indomabili e difficili da controllare, nonostante le dimensioni perlopiù minute.

 

Animali da utilità

Una serie di specie di roditore è allevata per vari motivi:

Per la carne. Anche se il consumo di carne di roditori può sembrare inconsueto per la cultura occidentale, vi sono zone in cui questi animali vengono allevati appositamente per la loro carne, considerata una leccornia: un esempio sono i porcellini d'India, allevati dagli Inca per la lana e la carne, ma anche nell'antica Roma i ghiri (anche se più probabilmente si tratta di moscardini) venivano messi all'ingrasso in un apposito glirarium e poi serviti arrostiti ed intinti nel miele. La FAO, inoltre, incoraggia nei Paesi del Golfo di Guinea l'allevamento dei ratti delle canne a scopo alimentare.

Per la pelle. Molti roditori vengono cacciati od allevati per la pelliccia: è il caso dei sopracitati porcellini d'India, di cui esistono delle varietà a pelo lungo selezionate proprio a questo scopo, ma anche di numerose altre specie come i pregiati cincillà, il topo muschiato, la nutria od i castori.

Per la ricerca. Essendo animali di piccole dimensioni, frugali e facili da allevare, i roditori sono fra gli animali più utilizzati nei laboratori: lo stesso termine "cavia da laboratorio" è riferito al largo uso (più dell'80% del totale di animali da laboratorio) che la ricerca fa dei porcellini d'India, che assieme al topolino delle case e al ratto delle chiaviche è uno dei tre roditori considerati organismi modello. I topi e le cavie sono stati anche fra i primi mammiferi inviati nello spazio, nel 1961 con la sonda sovietica Vostok.

Per compagnia. Alcune specie di roditori vengono tenute dall'uomo non per un tornaconto economico, ma per il semplice piacere della loro compagnia: essi vengono preferiti ad altri animali in quanto bisognosi di poco spazio e meno impegnativi in termini di cure affettive. Non si è mai avuta tuttavia una completa domesticazione di questi animali, in quanto si adattano con difficoltà a ritmi di vita diversi dai loro (perlopiù notturni) e tendono ad essere diffidenti nei confronti dell'uomo. Fra le specie più allevate a scopo ornamentale vi sono il porcellino d'India, varie specie di criceto, i tamia, ed in misura minore alcune specie di scoiattolo, il cincillà ed i gerbilli.

 

Animali dannosi

I roditori sono considerati dannosi per le colture e le riserve di cibo, in quanto essi si nutrono attivamente dei frutti e dei semi coltivati, danneggiando le piantagioni in maniera diretta, ma possono rovinare i raccolti anche attraverso le loro opere di scavo, quindi in maniera indiretta. Alcune specie spiccatamente antropofile, come topi e ratti, cercano il contatto con l'uomo per vivere all'ombra dei suoi insediamenti, dove trovano un rifugio sicuro e cibo in abbondanza: costoro (soprattutto i ratti), tuttavia, tendono a causare danni ingenti sia alle scorte di cibo che alle infrastrutture. Si calcola che in Indonesia fino al 20% delle colture di riso vada perduto proprio a causa dei roditori.

Alcuni roditori sono inoltre veicolo di varie malattie, infettando l'uomo attraverso i canali più disparati: possono trasmettere le malattie sia direttamente (ad esempio la rabbia attraverso il morso, la salmonellosi e la leptospirosi attraverso le feci) che indirettamente (attraverso i parassiti, come varie forme di trichinosi, il tifo petecchiale e la celeberrima peste nera, diffusa dai ratti neri attraverso le pulci).

 

I roditori nella cultura

Le specie di roditore che giocano un qualche ruolo nella cultura popolare sono piuttosto poche, anzi praticamente gli unici roditori a comparire con frequenza in leggende e racconti sono il ratto ed il topo: è rimarchevole il fatto che esse svolgano perlopiù ruoli positivi, a dispetto delle loro abitudini parassitiche nei confronti dell'uomo. Generalmente, il topo svolge il ruolo di animale scaltro e intelligente, che spesso riesce a surclassare animali molto più grandi e forti di lui, probabilmente grazie alla sua adattabilità ed alla simpatia che possono ispirare i suoi occhi neri e lucidi.

Nel calendario cinese, il Topo è un animale associato con la forza, il fascino, l'ordine e l'aggressività. Anche in India il topo è un simbolo di forza ed intelligenza, e spesso costituisce il destriero del dio Ganesha. Nella cultura occidentale, il topo compare in molte fiabe di Esopo con ruoli tutt'altro che negativi, mentre dopo la Rivoluzione Industriale, con conseguente sovraffollamento delle città e precarietà delle condizioni igieniche, i ratti acquisirono via via una connotazione negativa che poi hanno mantenuto, come si evince in libri come 1984 di George Orwell e Storia di una gabbianella e del gatto che le insegnò a volare di Luis Sepulveda.

I topi, assai meno dannosi, hanno invece mantenuto un carattere benigno, emergendo in varie storie come personaggi positivi: il più famoso dei topi è probabilmente Topolino, ma altrettanto conosciuti sono Speedy Gonzales e Tom & Jerry. Spesso il topo viene presentato in contrasto stereotipato col gatto, oppure come spauracchio per gli elefanti (è il caso di Timoteo, il topo del film Dumbo).

Le particolari caratteristiche di altri roditori sono addirittura divenute proverbiali: una persona addormentata si dice che "dorme come un ghiro" oppure "è in letargo" (con riferimento alla marmotta). I castori vengono invece considerati animali quantomeno laboriosi a causa della loro abitudine di costruire dighe, mentre i criceti vengono rappresentati come animali scorbutici e litigiosi, a dispetto dell'apparenza buffa.

 

Conservazione

Oltre a specie diffuse praticamente ovunque, come i ratti e i topi, vi sono specie di roditori dall'areale estremamente ridotto o frazionato, sia per cause naturali che a causa della continua espansione umana, che ha visto l'habitat di molte specie ridursi notevolmente.

L'IUCN elenca attualmente 31 specie di roditori estinti (prevalentemente endemismi insulari), oltre a 56 specie in pericolo critico e 98 in pericolo, oltre a un numero imprecisato di specie sulle quali i dati raccolti sono insufficienti a determinarne lo status di conservazione.

 

Specie presenti in Italia

In Italia sono presenti 26 specie di roditori allo stato selvatico, inclusi in 17 generi e 6 famiglie:

 

Nome comune

Nome scientifico

Famiglia

Arvicola agreste

Microtus agrestis

Cricetidi

Arvicola campestre

Microtus arvalis

Arvicola delle nevi

Chionomys nivalis

Arvicola di Fatio

Microtus multiplex

Arvicola di Savi

Microtus savii

Arvicola rossastra

Clethrionomys glareolus

Arvicola sotterranea

Microtus subterraneus

Arvicola terrestre

Arvicola terrestris

Topo muschiato

Ondatra zibethicus

Ratto delle chiaviche

Rattus norvegicus

Muridi

Ratto nero

Rattus rattus

Topo selvatico

Apodemus sylvaticus

Topo selvatico alpino

Apodemus alpicola

Topo selvatico collo giallo

Apodemus flavicollis

Topo selvatico dorso striato

Apodemus agrarius

Topolino delle risaie

Micromys minutus

Topolino domestico

Mus musculus

Driomio

Dryomys nitedula

Gliridi

Ghiro

Glis glis

Moscardino

Muscardinus avellanarius

Quercino

Eliomys quercinus

Marmotta alpina

Marmota marmota

Sciuridi

Scoiattolo comune

Sciurus vulgaris

Scoiattolo grigio

Sciurus carolinensis

Istrice

Hystrix cristata

Istricidi

Nutria

Myocastor coypus

Miocastoridi

 

 

Specie di roditori

Sottordine Anomaluromorpha:

-------- Famiglia Anomaluridae:

------------ Sottofamiglia Anomalurinae:

---------------- Genere Anomalurus:

------------------------ Anomalurus beecrofti;

------------------------ Anomalurus derbianus;

------------------------ Anomalurus pelii;

------------------------ Anomalurus pusillus;

------------ Sottofamiglia Zenkerrinae:

---------------- Genere Idiurus:

------------------------ Idiurus macrotis;

------------------------ Idiurus zenkeri;

---------------- Genere Zenkerella:

------------------------ Zenkerella insignis;

---------------- pedetidi:

------------------------ lepre saltatrice del Capo Pedetes capensis;

---------------- castoridi:

------------------------ Castor canadensis - Castoro Nord Americano;

------------------------ Castor fiber - Castoro Europeo;

-------- Famiglia Geomyidi:

---------------- Genere Cratogeomys:

------------------------ Gopher dalla faccia gialla (Cratogeomys castanops);

------------------------ Gopher fuligginoso (Cratogeomys fumosus);

------------------------ Gopher di Goldman (Cratogeomys goldmani);

------------------------ Gopher di Llano (Cratogeomys gymnurus);

------------------------ Gopher di Merriam (Cratogeomys merriami);

------------------------ Gopher di Querétaro (Cratogeomys neglectus);

------------------------ Gopher dal naso nudo (Cratogeomys tylorhinus);

------------------------ Gopher di Zinser (Cratogeomys zinseri);

------------------------ Genere Geomys - gopher orientali; diffusi principalmente negli Stati Uniti orientali, ad est dei monti della Sierra Nevada:

------------------------ Gopher del deserto (Geomys arenarius);

------------------------ Gopher di Attwater (Geomys attwateri);

------------------------ Gopher di Baird (Geomys breviceps);

------------------------ Gopher delle Praterie (Geomys bursarius);

------------------------ Gopher di Knox Jones (Geomys knoxjonesi);

------------------------ Gopher del Texas (Geomys personatus);

------------------------ Gopher sudorientale (Geomys pinetis);

------------------------ Gopher del Texas centrale (Geomys texensis);

------------------------ Gopher tropicale (Geomys tropicalis);

------------------------ Genere Orthogeomys - gopher giganti o taltuzas; diffusi in Messico, America Centrale e Colombia:

------------------------ Gopher del Chiriqui (Orthogeomys cavator);

------------------------ Gopher di Cherrie (Orthogeomys cherriei);

------------------------ Gopher dell'Oaxaca (Orthogeomys cuniculus);

------------------------ Gopher del Darien (Orthogeomys dariensis);

------------------------ Gopher gigante (Orthogeomys grandis);

------------------------ Gopher variabile (Orthogeomys heterodus);

------------------------ Gopher ispido (Orthogeomys hispidus);

------------------------ Gopher grande (Orthogeomys lanius);

------------------------ Gopher del Nicaragua (Orthogeomys matagalpae);

------------------------ Gopher di Thaeler (Orthogeomys thaeleri);

------------------------ Gopher di Underwood (Orthogeomys underwoodi);

------------------------ Genere Pappogeomys; diffuso in Messico:

------------------------ Gopher di Alcorn (Pappogeomys alcorni);

------------------------ Gopher di Buller (Pappogeomys bulleri);

---------------- Genere Thomomys - gopher occidentali; largamente distribuiti in Nordamerica: USA nord-occidentali, Canada e USA sud-orientali:

------------------------ Gopher di Botta (Thomomys bottae);

------------------------ Gopher di Camas (Thomomys bulbivorus);

------------------------ Gopher del Wyoming (Thomomys clusius);

------------------------ Gopher dell'Idaho (Thomomys idahoensis);

------------------------ Gopher di Mazama (Thomomys mazama);

------------------------ Gopher di montagna (Thomomys monticola);

------------------------ Gopher settentrionale (Thomomys talpoides);

------------------------ Gopher di Townsend (Thomomys townsendii);

------------------------ Gopher meridionale (Thomomys umbrinus);

---------------- Genere Zygogeomys:

------------------------ Gopher del Michoacan o tuza (Zygogeomys trichopus);

-------- Famiglia Heteromyidae:

------------ Sottofamiglia Dipodomyinae:

---------------- Genere Dipodomys:

------------------------ Ratto canguro agile (Dipodomys agilis);

------------------------ Ratto canguro della California (Dipodomys californicus);

------------------------ Ratto canguro della Costa del Golfo (Dipodomys compactus);

------------------------ Ratto canguro del deserto (Dipodomys deserti);

------------------------ Ratto canguro del Texas (Dipodomys elator);

------------------------ Ratto canguro di San Quintin (Dipodomys gravipes);

------------------------ Ratto canguro di Heermann (Dipodomys heermanni);

------------------------ Ratto canguro gigante (Dipodomys ingens);

------------------------ Ratto canguro di Merriam (Dipodomys merriami);

------------------------ Ratto canguro dai denti a scalpello (Dipodomys microps);

------------------------ Ratto canguro di Nelson (Dipodomys nelsoni);

------------------------ Ratto canguro della Valle del San Joaquin (Dipodomys nitratoides);

------------------------ Ratto canguro di Ord (Dipodomys ordii);

------------------------ Ratto canguro dei Panamint (Dipodomys panamintinus);

------------------------ Ratto canguro di Phillips (Dipodomys phillipsi);

------------------------ Ratto canguro di Dulzura (Dipodomys simulans);

------------------------ Ratto canguro dai denti a stendardo (Dipodomys spectabilis);

------------------------ Ratto canguro di Stephens (Dipodomys stephensi);

------------------------ Ratto canguro dalla faccia stretta (Dipodomys venustus);

---------------- Genere Microdipodops:

------------------------ Topo canguro scuro (Microdipodops megacephalus);

------------------------ Topo canguro pallido (Microdipodops pallidus);

------------ Sottofamiglia Heteromyinae:

---------------- Genere Heteromys:

------------------------ Topo dalle tasche spinoso dei Caraibi (Heteromys anomalus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso meridionale (Heteromys australis);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di Desmarest (Heteromys desmarestianus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di Gaumer (Heteromys gaumeri);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di Nelson (Heteromys nelsoni);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di Paraguaná (Heteromys oasicus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di montagna (Heteromys oresterus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso dell'Ecuador (Heteromys teleus);

---------------- Genere Liomys:

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di Panama (Liomys adspersus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso del Messico (Liomys irroratus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso dipinto (Liomys pictus);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso di Salvin (Liomys salvini);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso del Jalisco (Liomys spectabilis);

------------ Sottofamiglia Perognathinae:

---------------- Genere Chaetodipus:

------------------------ Topo dalle tasche del deserto minore (Chaetodipus arenarius);

------------------------ Topo dalle tasche dal cranio stretto (Chaetodipus artus);

------------------------ Topo dalle tasche di Bailey (Chaetodipus baileyi);

------------------------ Topo dalle tasche della California (Chaetodipus californicus);

------------------------ Topo dalle tasche di Dalquest (Chaetodipus dalquesti);

------------------------ Topo dalle tasche del Chihuahua (Chaetodipus eremicus);

------------------------ Topo dalle tasche di San Diego (Chaetodipus fallax);

------------------------ Topo dalle tasche dalla coda lunga (Chaetodipus formosus);

------------------------ Topo dalle tasche di Goldman (Chaetodipus goldmani);

------------------------ Topo dalle tasche ispido (Chaetodipus hispidus);

------------------------ Topo dalle tasche delle rocce (Chaetodipus intermedius);

------------------------ Topo dalle tasche lineato (Chaetodipus lineatus);

------------------------ Topo dalle tasche di Nelson (Chaetodipus nelsoni);

------------------------ Topo dalle tasche del deserto (Chaetodipus penicillatus);

------------------------ Topo dalle tasche del Sinaloa (Chaetodipus pernix);

------------------------ Topo dalle tasche della Baja California (Chaetodipus rudinoris);

------------------------ Topo dalle tasche spinoso (Chaetodipus spinatus);

---------------- Genere Perognathus:

------------------------ Topo dalle tasche dalle orecchie bianche (Perognathus alticolus);

------------------------ Topo dalle tasche dell'Arizona (Perognathus amplus);

------------------------ Topo dalle tasche dal dorso oliva (Perognathus fasciatus);

------------------------ Topo dalle tasche delle Pianure (Perognathus falescens);

------------------------ Topo dalle tasche serico (Perognathus flavus);

------------------------ Topo dalle tasche di San Joaquin (Perognathus inornatus);

------------------------ Topo dalle tasche minore (Perognathus longimembris);

------------------------ Topo dalle tasche di Merriam (Perognathus merriami);

------------------------ Topo dalle tasche del Grande Bacino (Perognathus parvus);

-------- Famiglia Hystricidae:

---------------- Genere Hystrix:

------------------ Sottogenere Acanthion:

------------------------ Hystrix brachyura - Istrice della Malesia;

------------------------ Hystrix javanica - Istrice di Giava;

------------------ Sottogenere Hystrix:

------------------------ Hystrix africaeaustralis - Istrice del Sudafrica;

------------------------ Hystrix cristata - Istrice comune;

------------------------ Hystrix indica - Istrice dalla coda bianca o Istrice indiana;

------------------ Sottogenere Thecurus:

------------------------ Hystrix crassispinis - Tecuro del Borneo;

------------------------ Hystrix pumila - Tecuro pigmeo;

------------------------ Hystrix sumatrae - Tecuro di Sumatra o Istrice di Sumatra;

---------------- Genere †Miohystrix Kretzoi, 1951;

---------------- Genere †Xenohystrix Greenwood, 1955;

---------------- Genere †Sivacanthion Colbert, 1938;

---------------- Genere Atherurus:

------------------------ Atherurus africanus - Aterura dell'Africa occidentale;

------------------------ Atherurus macrourus - Aterura macrura;

---------------- Genere Trichys:

------------------------ Trichys fasciculata - Trichide della Malesia;

eterocefalo glabro;

-------- Famiglia Caviidae:

------------ Sottofamiglia Caviinae: porcellini d'India (cavie):

---------------- Genere Cavia, i cui membri vengono chiamati semplicemente cavie:

------------------------ Cavia anolaimae;

------------------------ Cavia aperea: diffusa ad est delle Ande;

------------------------ Cavia fulgida: diffusa nell'est del Brasile;

------------------------ Cavia guianae;

------------------------ Cavia intermedia: descritta per la prima volta sulle isole brasiliane Moleques do Sul nel 1999;

------------------------ Cavia magna: diffusa in Uruguay e nel sud-est del Brasile;

------------------------ Cavia nana;

------------------------ Cavia porcellus: è la cavia domestica, il cui progenitore selvatico non è noto;

------------------------ Cavia tschudii: diffusa nel Perù meridionale, nel Cile settentrionale e nel nord-ovest dell'Argentina;

---------------- Genere Galea;

---------------- Genere Microcavia: cavie del deserto;

------------ Sottofamiglia Dolichotinae:

---------------- Genere Dolichotis:

------------------------ lepre della Patagonia, o marà (Dolichotis patagonum);

------------ Sottofamiglia Hydrochoerinae:

---------------- Genere Hydrochoerus:

------------------------ capibara (Hydrochoeris hydrochaeris);

---------------- Genere Kerodon: cavie delle rocce.

 

Voci correlate

- Regno: Animalia;

- Superordine: Euarchontoglires;

- Allevamento e Zootecnica;

- Addomesticamento;

 

Tratto da Wikipedia, elaborato e modificato.